Vier Teams rittern um Finaleinzug

Zwei alte Rivalen, ein Traditionsteam und ein Publikumsliebling rittern am Sonntag in den Halbfinalspielen der nordamerikanischen National Football League (NFL) um den Einzug in die "Superbowl XLI".

In Indianapolis treffen die Colts im Endspiel der American Football Conference (AFC) auf die New England Patriots, im Finale der National Football Conference (NFC) stehen sich Gründungsmitglied Chicago Bears und die New Orleans Saints gegenüber. Die Sieger stehen im Endspiel am 4. Februar im Dolphin Stadium von Miami.

Die “Heiligen” aus New Orleans sind in dieser Saison die Sympathieträger der Liga. Nachdem Hurrikan Katrina im Herbst 2005 ihre Spielstätte, den Louisiana Superdome, stark beschädigt hatte, musste das Team nach Texas und New York ausweichen. Ein Jahr nach der Katastrophe folgte die weltweit beachtete Rückkehr in den Superdome. Mit dem neuen Trainer Sean Payton, der zum Trainer des Jahres gewählt wurde, qualifizierten sich die Saints überraschend für die Playoffs. Noch größer war der Jubel, als am vergangenen Samstag die Philadelphia Eagles mit 27:24 bezwungen wurden und die Saints erstmals in der Klubgeschichte das Halbfinale erreichten. Eher rational sind die Gedanken beim Gegner. “Gewinnen wir das Spiel, sind wir im Super Bowl. Gewinnen wir noch zwei Spiele, habe ich endlich den Ring am Finger, den ich immer haben wollte”, erklärte Chicagos Quarterback Rex Grossmann nach dem Erfolg gegen Seattle in der Vorwoche, der den ersten Halbfinal-Einzug seit 1988 ebnete.

Vor dem zweiten Halbfinale zwischen den Colts und den Patriots im RCA Dome in Indianapolis sprechen Medien und Spieler von einem Klassiker. Beide Teams trafen im Playoff jüngst zweimal aufeinander, sowohl 2003, als auch 2004 gingen die “Patrioten” um Quarterback Tom Brady (12:1 Siegbilanz im Playoff) als Gewinner vom Feld. New England gewann in den vergangenen fünf Super Bowls dreimal den Titel. Beim Gegner vertraut man neben Quarterback Peyton Manning auf den für New England einst höchst erfolgreichen Kicker Adam Vinatieri.

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